domenica 11 novembre 2012

New Orleans: Il luogo di nascita del jazz (prima parte)

Sul sito della PBS è stato pubblicato un lungo articolo, estratto principalmente dal libro Jazz: A History of America's Music di Geoffrey C. Ward e Ken Burns, da cui è tratto il bellissimo documentario Jazz diretto dallo stesso Burns, che parla delle origini del jazz.


"Nelle prime ore del mattino del 12 gennaio 1819, il brigantino Clio era ancorato al largo della diga di New Orleans alla fine di tre settimane di viaggio da New York. Tra i suoi passeggeri c'era l'architetto Benjamin Henry Latrobe, il padre dello stile del "revival greco" in America, che aveva appena terminato di ricostruire il Campidoglio a Washington.
Era un uomo mondano, di grandi viaggi, nato in Inghilterra, e che aveva vissuto e lavorato in Francia, Germania e Italia, che non vedeva l'ora del suo primo assaggio della più grande città del sud e del porto più importante.
Ma quando alla fine l'alba arrivò, Latrobe scrisse: "una nebbia così fitta avvolge la città che solo l'orecchio poteva accertarne l'esistenza" e sentì "un suono più strano di quelli che aveva ascoltato in qualsiasi altra parte del mondo ... Si tratta di un incessante, forte, rapido e vario miscuglio di lingue di tutti i toni che fu mai sentito a Babele ".
Il sole finalmente spazzò via la nebbia, e Latrobe ed i suoi compagni di viaggio potettero scendere a terra per scoprire da soli la fonte di questa strana cacofonia. Un mercato all'aperto si estendeva lungo l'argine. Latrobe scrisse, "per quanto riguarda l'occhio poteva raggiungere l'Occidente, e la casa del mercato ad Oriente," due file di urlanti negozianti cercavano di vendere di tutto, dalle banane ai secchi di latta, dal pesce fresco ai libri rari.
Da questa miscela senza precedenti di voci derivanti da ogni angolo della terra sarebbe poi nata la musica più distintiva degli Stati Uniti.
"Tutto aveva uno sguardo strano," scrisse Latrobe di New Orleans alla fine della sua prima giornata in città, era "impossibile non guardare uno spettacolo del tutto nuovo, anche per chi aveva viaggiato molto in Europa e in America."
Infatti, New Orleans era uno spettacolo del tutto nuovo, la città più cosmopolita del paese, forse del mondo. Fondata dalla Francia nel 1718, nel bel mezzo di una palude infestata dalle zanzare, 90 miglia a nord della foce del Mississippi, fu per breve tempo governata dalla Spagna, reclamata dalla Francia, visitata dalle navi di tutto il mondo, quindi più o meno pacificamente invasi dai navigatori americani che i cittadini di lingua francese della città deridevano chiamandoli "Kaintucks", e, infine, venduta agli Stati Uniti come parte della Louisiana Purchase nel 1803.
"Ci sono, infatti, tre società qui", osservò Latrobe pochi giorni dopo che si era stabilito nel suo albergo che si affacciava sul vecchio campo di perforazione francese, che presto sarebbe stato conosciuto come Jackson Square: 1 I francesi, 2 gli americani, e 3. . mista."
Latrobe aveva cominciato vagamente a capire le infinite stratificazioni della città. Gli stessi francesi erano divisi. Alcuni erano discendenti dei primi coloni della città, altri erano profughi provenienti dal Canada e dalla Rivoluzione francese, dalle guerre napoleoniche o dalle ribellioni di schiavi che avevano appena abbattuto il dominio francese ad Haiti e Santo Domingo. Ma tutti cercavano di mantenere la loro lingua e i costumi della chiesa cattolica romana, e tutti con orgoglio si differenziavano dai nuovi arrivati, protestanti americani, che si riversavano in città, la cui cultura, notò Latrobe, sembrava antitetica alla loro.
Per gli americani "il business è fare soldi", scrisse. "Sono in un eterno stato di confusione. Le loro membra, la loro testa e il loro cuore, si muovono solo verso questo unico obiettivo."
Ma le complessità della città non finivano qui. La "Crescent City", così chiamata perché fu costruita lungo la curva del fiume, era anche sede degli indiani Choctaw e Natchez. Presto avrebbe testimoniato anche l'afflusso di persone provenienti dai Balcani: dalmati, serbi, montenegrini, greci, albanesi. I filippini di lingua spagnola vennero e rimasero, anche, accanto a cinesi e malesi.
Dopo il 1850, un gran numero di immigrati tedeschi e irlandesi e siciliani si sarebbero aggiunti alla miscela. Nel 1860, il 40 per cento della popolazione di New Orleans era nata all'estero.
New Orleans era anche un centro del commercio degli schiavi del sud. La città poteva vantare due dozzine di case d'asta di schiavi e, più volte l'anno, le spaziose sale da ballo dei suoi due più grandi hotel, raddoppiavano come showroom per la merce umana.
Ma era anche la sede della più prospera comunità di persone libere di colore del sud. Molti erano i discendenti dei coloni francesi e le loro mogli, africane e native americane, e amanti. Si chiamarono "creoli di colore" e parlavano francese o un caratteristico dialetto, che gli americani bianchi chiamarono "nigger French."
Alcuni ricchi mandavano i figli a scuola a Parigi. I creoli controllavano le fabbriche di sigari ed edili, di carpenteria e di calzature in città. Molti vivevano a sud di Canal Street nel quartire più originale, ed alla moda, chiamato "Downtown", e nel migliore dei casi erano ambivalenti sui servi, sugli schiavi neri e sui lavoratori umili che affollavano il "quartiere americano," chiamato "Uptown".
I musicisti creoli, a volte orchestre intere, più spesso un trio d'archi o un quartetto, fornivano la maggior parte della musica per i ballerini della città, sia bianchi che creoli: valzer, polke, schottisches, quadriglie e sensuali controdanze sincopate, tra cui habaneras, piene di ritmi spagnoli portati a New Orleans da Haiti e Cuba.
Essi suonavano anche per i celebrati - o famigerati - "quadroon balls," dove gli uomini bianchi cercavano le donne creole per farle diventare loro amanti. I maschi non bianchi erano ufficialmente esclusi, anche se poichè uomini e donne spesso indossavano le maschere, era difficile dire chi chiedeva di ballare. Come Danny Barker osservò, a New Orleans c'era sempre "molta integrazione in corso."
Ben prima della guerra civile, la città mostrò anche ciò che il New Orleans Picayune definì "una vera e propria mania per fiati e trombe", e musicisti di danza spesso raddoppiavano nelle marching bands che suonavano sempre da qualche parte in città, nei divertenti picnic nei parchi o lungo la sponda meridionale del lago Pontchartrain, combattendo quella che un osservatore chiamato "una guerra ventosa" suonando a tutto volume arie differenti dal pontile dei battelli a vapore ancorati in entrambi  i lati del lago, scortando gli afflitti da e per il cimitero, preceduti, seguiti e circondati in ogni lato da un insieme di colori, sessi e condizioni. " (continua)

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